Ton Wesselink is met het ss Rotterdam ‘on a mission’.

Al vanaf zijn jeugd stond het vast dat de toekomst van de geboren Gorinchemmer Ton Wesselink in Rotterdam zou liggen. Het was het totaalplaatje van de stad waar hij voor viel. De stad nog in opbouw, de bloeiende en fascinerende haven maar bovenal toch de Rotterdammer zelf met die gortdroge humor en recht voor zijn raap mentaliteit.

Die mentaliteit ervaarde Ton toen hij in 1986 zijn eerste baan kreeg bij de Nederlandse Dagbladunie, beter bekend als de uitgever van AD en NRC Handelsblad. Daar lag zijn commerciële leerschool. Na 15 jaar wilde hij eens buiten de krantenwereld kijken en besloot bij een communicatiebedrijf te gaan werken waar hij o.a. verantwoordelijk werd voor het account KLM én het toen net opgerichte Rotterdam Marketing (red. Nu gefuseerd tot Rotterdam Partners). Het zou 7 jaar later zijn dat hij door die laatste organisatie gevraagd werd om directeur te worden. Een droom die letterlijk uitkwam. Het was de periode 2008-2014 dat hij deze stichting in Rotterdam mocht leiden, dat dagelijks bezig was om de stad nationaal en internationaal aan de man te brengen. Tevens een periode van bescheidenheid, omdat de crisis ook in Rotterdam behoorlijk door kwam. Onder het mom “sterker door strijd” heeft de stad zich opgericht en begon het een steeds betere positie te krijgen. De architectuur heeft Rotterdam naam en faam bezorgd en de buitenlandse pers heeft eraan bijgedragen dat de stad nu weer ineens op vele lijstjes bovenaan staat.

Op 1 april – geen grap – 2014 startte Ton Wesselink zijn nieuwe carrière bij het stoomschip ss Rotterdam. Hij had het schip in 2008 de haven al zien binnenkomen, de ontwikkelingen en alle perikelen rondom verbouwing en opening meegekregen en was daarom trots dat hij – onder de nieuwe eigenaar WestCord Hotels – het schip als general manager mocht gaan leiden. De familie Westers (eigenaar WestCord Hotels) had het schip in 2013 gekocht van Woonbron en wilde de gehele exploitatie voor haar rekening nemen. Hun visie heeft eraan bijgedragen dat het schip nu floreert en wederom een belangrijke iconische functie bezet voor de stad.

Zonder enige horeca ervaring heeft Ton de stap naar het schip gezet. Maar met de belofte dat hij hierin goede ondersteuning zou krijgen, wilde hij het schip als destinatie gaan vermarkten. Het is niet zomaar een hotelschip zoals zo vaak in de media te lezen viel. Het is nu een hotel, evenementenlocatie, maar vooral ook een drijvend museum. Het voormalige vlaggenschip van de Holland-Amerika Lijn met alle duizenden verhalen over de mooiste wereldreizen. Dit is dus niet zomaar een schip. Dit was een schip dat niet in 1959 in de vaart is gekomen om alleen maar geld te verdienen (investering destijds overigens 125 mln. gulden!). Het ss Rotterdam ging de wereld over om te laten zien waar de maritieme Nederlandse industrie toe in staat was. En met die gedachte wordt er momenteel door de familie Westers goed op het schip gepast. Onderhoud is aan de orde van de dag.

Ton Wesselink is met zijn team ‘on a mission’. De goede naam van het schip, die het door de ongelukkige start een beetje kwijt was, weer probeert op het niveau terug te brengen waar het hoort…aan de top. En hier horen hele tevreden gasten bij én een gezonde exploitatie. Het schip werd bij de opening in 2010 nog gemanaged door verschillende exploitanten, die elkaar logischerwijs vaak in de wielen reden. Vandaag de dag staat er één organisatie klaar om gasten een onvergetelijk, kwalitatief verblijf te geven. Of het nu om een heerlijke overnachting gaat of een op en top georganiseerd congres of (personeel-) feest.

Als zoon van een leraar elektrotechniek (LTS) zag Ton al vroeg het belang in van een goede begeleiding van jong talent. Zijn vader zorgde er ten slotte zelf voor dat zijn leerlingen een duwtje kregen in de juiste richting. De ene leerling kon beter naar een kleiner familiebedrijf, de ander was geschikt voor bijvoorbeeld een groot installatiebedrijf als destijds Van Rietschoten & Houwens. Ton gelooft nog steeds heilig in het principe dat jong talent dat duwtje nodig heeft, praktisch begeleid moet worden en hij is er daarom des te trotser op dat er met het Albeda college een samenwerkingsverband ligt om in de praktijk jongeren op te leiden tot kok of gastheer/-vrouw. Een goede, gezonde exploitatie neerzetten is uiteraard ons doel. Het kunnen afleveren van volwaardige jong professionals in de horeca komt op een goede tweede plaats. De eerste resultaten zijn veelbelovend, zeker wanneer jongeren er zelfs voor kiezen, door de ervaring op het schip, om hun horeca ervaring op cruiseschepen te willen voortzetten.

Het feit dat de ‘Marine Club’ het ss Rotterdam heeft verkozen tot clubgebouw geeft het schip enorm veel voldoening. Het geeft namelijk aan dat het ss Rotterdam daadwerkelijk wordt ingezet in de maritieme sector, daar waar het in Rotterdam om draait.

Related posts